Kopfstücke (1770-83) Franz X. Messerschmidt

Franz Xaver Messerschmidt, an XVIII century German sculptor active in Austria, is best known for his series of dramatic “character heads.” The metal and stone busts are often disturbing in their extreme expressions. They have long prompted critics and scholars to speculate that the artist made them in reaction to an undiagnosed mental illness.

À l’automne 1769 : il commence à enseigner à l’académie royale de Vienne, il est suppléant de son ancien professeur, Jakob Landstrasse. Au court de l’année 1771, se produit une rupture dans la vie de Messerschmidt, à laquelle son entourage ne réagit pas favorablement : le sculpteur ne reçoit plus de commande et se retrouve isolé. C’est alors qu’il commence à sculpter ses célèbres têtes expressives. Le 19 mai 1774 meurt Jakob Landstrasse, le professeur de sculpture de l’académie. Messerschmidt doit normalement reprendre son poste mais des troubles psychiques affectent son comportement et vont amener le collège professoral à ne pas confirmer son accession à ce poste. Son ami Friedrich Nicolai, écrivain et philosophe, a ainsi écrit que l’artiste se disait persécuté par des esprits qui le faisaient souffrir moralement et physiquement, notamment dans le bas-ventre et les cuisses. Il se regardait dans un miroir, se pinçait le corps en faisant diverses grimaces. Avec celles-ci, il entendait changer les expressions de son visage de manière à devenir maître de l’esprit des proportions qui le tourmentait. Après des délibérations, la porte de l’Académie est fermé à l’artiste. Profondément blessé, Messerschmidt essaie malgré tout de continuer à vivre à Vienne. Il se résigne à quitter la cité le 8 mai 1775 et retourne à Wiesensteig, sa ville natale, avec ses cinq premières têtes. Il n’y a cependant plus de place pour lui ; dans la maison parentale, il s’achète donc une cabane dans les environs, dans laquelle il continue sa série. A la fin de l’année, il part pour Munich, où on lui promet des commandes et une situation. (Wikipedia Fr)

Messerschmidt anticipated the strong emotional subjectivity of Expressionist art.

The Messerschmidt heads, in their strange detachment from an emotional reality, however, are very close to mere learned demonstrations of the forms of the facial musculature in action. The heads proffer a kind of boastful and marvelously sustained series of anatomy lessons. Yet their analytical realism is also marked with an artful stylization, an elegant if unreal linear pattern, prized for its own sake. “Their…expressions…are inscribed…with remarkably abstract lines,” as Sauerländer puts it. These anatomical heads echo Houdon’s very recent, flayed human figure, of 1766, L’Écorché, and reflect that taste. They also recall Leonardo’s well-known drawings of the faces of two screaming soldiers, made as preparation for his Battle of Anghiari fresco. The two soldiers provide richly expressive instances of facial anatomy serving emotion, and well represent what Leonardo termed “the outward sign of the condition of the soul.” Whether the soul makes its appearance in Messerschmidt’s sixty-odd Kopfstücke—with their studied anatomies and their cursive arabesques so proudly on display—perhaps best remains an open question. Glenn Benge, The New York Review of books.

Franz Xaver Messerschmidt is one of those elusive eighteenth-century figures who confront us with the nocturnal side of the Enlightenment, Willibald Sauerländer, The New York Review of books.

2 comentarios to “Kopfstücke (1770-83) Franz X. Messerschmidt”

  1. caminosdispersos Says:

    Impresionante. Podrían pasar por arte contemporáneo…

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